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Marcando el nivel de agua alrededor del mundo
Carmen Boening Como parte del equipo de la misión GRACE (acrónimo inglés del Experimento de Clima y Recuperación Gravitatoria) de la NASA, Boening utiliza mediciones del satélite de la gravedad de la Tierra para “pesar” los componentes del sistema terrestre, como las capas de hielo (Groenlandia y la Antártida), los continentes y el océano. Credit: Dan Goods
Versión original escrita por Brandi Bernoskie, Institute for Global Environmental Strategies
Traducción al español de Laura Delgado López, Institute for Global Environmental Strategies

De adolescente, Carmen Boening disfrutaba mucho aprendiendo sobre el universo, el origen de las galaxias, las estrellas y los planetas. Aunque le encantaba ver documentales sobre estos temas, no entraba en sus planes convertirse en científica.

Boening estudió matemáticas y ciencias de la computación en la universidad. Después de terminar su bachillerato, Boening decidió completar estudios graduados en física. Fue durante un crucero de investigación a la Antártida que comenzó a estudiar las capas de hielo y decidió convertirse en oceanógrafa y climatóloga. "Estar en el mar y ver el fascinante paisaje de la Antártida me hizo querer aprender más acerca de nuestro planeta," dice.

Como parte del equipo de la misión GRACE (acrónimo inglés del Experimento de Clima y Recuperación Gravitatoria) de la NASA, Boening utiliza mediciones del satélite de la gravedad de la Tierra para "pesar" los componentes del sistema terrestre, como las capas de hielo (Groenlandia y la Antártida), los continentes y el océano. Esto le permite a Boening y a los científicos con los que trabaja determinar la velocidad a la que las capas de hielo se derriten y cómo se va moviendo el agua sobre la superficie del planeta.

"Podemos ubicar dónde el derretimiento es más rápido y dónde es más lento, lo que nos informa sobre qué contribuye al derretimiento y cómo las capas de hielo podrían reaccionar a cambios futuros en el clima," dice Boening.

GRACE también estudia regiones más pequeñas. A escala local, los satélites observan la extracción de aguas subterráneas debido a la irrigación. Estas mediciones, que son difíciles de obtener desde la superficie, ayudan a los planificadores ambientales a tomar decisiones sobre la gestión local del agua.

Boening pasa la mayor parte de su tiempo estudiando las conexiones globales de los patrones climáticos. El año pasado, ella y sus colegas descubrieron que los satélites que miden la altura de la superficie del mar habían observado una caída en el nivel global del mar. Sabían que había dos posibles causas: que el mar se enfría y se contrae o que esa agua ya no se encuentra en el océano. Usando las mediciones de la gravedad hechas por el satélite, el equipo fue capaz de determinar que el nivel del mar se redujo porque el agua se trasladó del océano a la tierra. Descubrieron que una gran cantidad de agua se evaporó sobre el océano y luego fue transportada por el viento a los continentes, cayendo más adelante en forma de lluvia. Esta información indica a los científicos que el nivel de agua en el océano subirá de nuevo ya que la mayoría del agua regresará a los océanos a través de los ríos.

La resolución de problemas científicos en las ciencias terrestres -como una inesperada caída en el nivel del mar - contribuye a mejorar nuestra comprensión sobre nuestro planeta y el impacto que tiene nuestra vida en él. Los científicos pueden usar este conocimiento no sólo para entender el pasado, sino también para considerar cómo puede ser nuestro futuro y cómo podemos mejorar nuestra forma de vida. "Me gusta que mi trabajo tiene un impacto social," dice Boening.

Mientras que Boening no pensaba ser climatóloga cuando estaba en la escuela superior, se alegra de que las oportunidades que aprovechó la llevaran a un trabajo que disfruta. "Trata de seguir tu sueño," le recuerda a los estudiantes "pero no te preocupes si no sabes todavía lo que quieres ser cuando seas mayor. Algún día," dice Boening, "simplemente lo sabrás."

La versión original de este artículo fue publicada en inglés bajo el título "Tracking Water Around the World."

 


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