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Earth Science Week 2012
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El camino de un cuentista
Cómo la inusual carrera profesional de Jefferson Beck lo llevó a la NASA
October 17, 2012
posted by
2:04 PST
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Por Jefferson Beck

Estoy volando a 1500 pies por encima de una grieta gigante en el glaciar Pine Island. Por "gigante" me refiero a un máximo de 800 metros de ancho, más profundo que la Estatua de la Libertad, y de 18 millas de largo. Estoy en una avión DC-8 de la NASA con la misión OIB (acróstico inglés para Operación Puente de Hielo), la primera misión aérea en realizar mediciones detalladas de un evento de agrietamiento tan masivo. Si este trozo de la capa de hielo de la Antártida se separa y se aleja flotando en el océano como una gran pieza, será el tamaño de la ciudad de Nueva York.

Vista de una grieta glacial Una grieta se propaga a través del glaciar Pine Island en la Antártida. Crédito: Jefferson Beck, NASA
Primer plano de la grieta del glaciar Pine Island Primer plano de la grieta del glaciar Pine Island. Crédito: Jefferson Beck, NASA

Como el productor de vídeo asignado a esta misión, me esfuerzo en sacarle el máximo provecho a los pocos momentos en que el paisaje no es sólo impresionante, sino realmente deslumbrante. Tengo un nudo en el estómago por la emoción y la preocupación de perderme las mejores tomas. Tengo una cámara fuera de una ventana, configurada para grabar un lapso de tiempo, mientras sostengo otra cámara contra otra ventana. Mientras el avión rebota, me aguanto con un pedazo de gomaespuma contra el fuselaje y trato de encontrar un lugar despejado entre los muchos arañazos en la ventana. La grieta glaciar ocupa un lugar preponderante en la vista por un tiempo, luego se desvanece rápidamente y se pierde en la blancura.

La plataforma de hielo de la Antártida vista desde la ventana de un avión La plataforma de hielo de la Antártida vista desde la ventana de un avión. Crédito: Jefferson Beck, NASA

Después de que terminemos nuestras líneas de vuelo, nos ladeamos por el borde afilado donde el antiguo hielo de la Antártida se encuentra con el agua oscura. Empezamos a ganar altura para el vuelo de regreso a Punta Arenas, Chile, una ciudad portuaria en el estrecho de Magallanes. Mientras ascendemos, pienso en cómo pocas personas han llegado a ver el continente helado desde esta perspectiva. Entonces miro a mi alrededor, al increíblemente talentoso grupo de personas a bordo, y pienso "¿cómo logré terminar aquí?"

[Ok, no pensé eso en ese exacto momento. Esa revelación hubiera sido bastante conveniente sabiendo que pronto tendría que escribir un blog orientado a las carreras profesionales para la Semana de las Ciencias Terrestres. En ese momento probablemente me estaba preguntando si tenía el balance de blancos correcto en mis dos cámaras, o pensando tal vez en calentar una empanada, o qué preguntas hacerle a los científicos a bordo sobre lo que vimos hoy. Pero sí he tenido ese tipo de pensamientos muchas veces durante mi trabajo en la NASA, así que vamos a imaginar que fue en ese momento.]

Entonces, ¿cómo logré terminar allí? O, de igual forma, ¿en el NASA Goddard Space Flight Center, como parte de un grupo de escritores, productores de vídeo, animadores, expertos en la web y visualizadores de datos que componen la el equipo de narración de las ciencias terrestres de la NASA ?

[La idea de que somos 'cuentistas' puede parecerte extraña para describir a un grupo de personas que escriben acerca de los científicos y los datos que recogen, pero realmente representa lo que hacemos. Los satélites de la NASA observan nuestra planeta constantemente, enviando un flujo constante de información acerca de nuestra tierra, océanos y atmósfera, y tenemos que convertir esos números en palabras e imágenes. En esencia los estamos convirtiendo en cuentos, porque una de las mejores maneras de transmitir información - toda la información - es a través de un cuento. Regresaré a esta idea de la narración veraz más adelante.]

Quizás piensas que la mayoría de las personas que trabajan en la NASA son genios numéricos que pasaron sus años de escuela secundaria construyendo robots y resolviendo problemas matemáticos para divertirse. Y tenemos gente así. También tenemos gente que podía reconstruir un motor cuando tenían 14 años y gente que ya a los 17 tenía su licencia de piloto.

Pero para mí, la escuela secundaria fue muchas cosas y el camino no siempre fue claro. La secundaria fue campo traviesa y pista, el periódico de la escuela, leer un montón de ciencia ficción, clases de arte, abandonar un curso de redacción para tener doble almuerzo con mi novia, luchar un poco con las matemáticas, y disfrutar mucho más de mis cursos de ciencias.

Mis problemas continuos con las matemáticas y, como luego se hizo evidente, la química, no me impidieron estudiar biología en la universidad, donde también estudié ecología e historia natural. Después de eso, mi plan era convertirme en biólogo, así que por un tiempo estuve en Alaska parado en arroyos congelados mientras contaba salmón salvaje. Me encantó estar en el campo y amaba el mundo natural, pero poco a poco la idea de ser un científico investigador comenzó a desvanecerse.

Sin saber qué hacer, me fui a casa en Ohio. Conseguí un trabajo como reportero para un periódico pequeño. Luego ayudé a construir un camino local para bicicletas, hice una presentación de informes para la radio, y luego me involucré en servicio comunitario con la comunidad sin fines de lucro. Por un tiempo fui gorila en un bar una noche a la semana. Finalmente, aterricé en el cine. Tomé algunas clases de cine, trabajé en un par de películas independientes, e hice algunas películas por mi cuenta.

Parece un gran desorden, ¿verdad? No te hace pensar: "éste es un hombre que está destinado para la NASA." Es lo que la gente en el mundo profesional llama "movimientos laterales," saltando de un lado a otro sin mucho adelanto profesional - los tipos de movimientos que logran que algunos padres se rasquen la cabeza y empiecen a preocuparse.

Pero todas estas experiencias me llevaron a solicitar finalmente a un programa de posgrado en cine de ciencia y naturaleza en la Universidad Estatal de Montana. Me aceptaron y más tarde conseguí trabajo en la NASA, porque yo era capaz de contar un cuento – un cuento veraz - gracias a las habilidades que había adquirido durante esos movimientos laterales. Podía escribir, gestionar un proyecto, entender a los científicos, reconocer noticias, completar trabajo de campo, profundizar, soportar la adversidad (atribuyéndole esto a mis 10 años corriendo pista y campo traviesa), y hacer un vídeo.

Así que mi mensaje principal es este: Si eres una de esas personas centradas que saben exactamente lo que quieren hacer y cómo dirigirse directamente a ello, fantástico. Un día volarás el avión en el estoy montando, diseñarás uno de nuestros satélites, o nos enviaras a Marte. Y voy a estar agradecido por tus habilidades. Pero si tu carrera profesional da muchas vueltas, no te preocupes. Si sigues aprendiendo sobre la marcha, un día será parte de un cuento veraz muy interesante.

Este mes me dirijo de vuelta a Chile, de vuelta a volar a 1500 pies sobre el hielo antártico, y tal vez incluso de vuelta al glaciar Pine Island, que finalmente parece estar dispuesto a renunciar su pedazote de hielo del tamaño de Nueva York. Dondequiera que voleamos, será emocionante. Y difícil y hermoso y valioso científicamente. Habrá un montón de cuentos veraces allá afuera, y voy a esforzarme lo más posible por traerlos a casa.

Jefferson Beck Jefferson Beck es un productor de vídeo en el Goddard Space Flight Center de la NASA. Crédito: Jefferson Beck, NASA

Vídeo que creó Jefferson: Flying through the Rift: An update on the crack in the Pine Island Glacier

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