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Desde Marte a la Tierra
Entrevista con Orlando Figueroa
October 15, 2012
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10:32 PST
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Orlando Figueroa
Orlando Figueroa Crédito: NASA

Orlando Figueroa trabajó con la NASA por más de treinta años antes de retirarse en el 2010 y fundar su compañía de consultoría Orlando Leadership Enterprise, LLC. Durante su tiempo con la agencia, Orlando estuvo involucrado en todas las fases de desarrollo de múltiples misiones espaciales científicas. Pero para él, Marte siempre ha tenido un valor especial. Orlando dirigió el programa de exploración de Marte que, entre otras cosas, vio el lanzamiento de los dos trotamundos (o “rovers”) Spirit y Opportunity en el 2004. Desde febrero de 2012, Orlando está colaborando con la NASA de nuevo, esta vez dirigiendo un grupo de planificación que desarrollará una nueva estrategia para el programa de exploración de Marte de la agencia. Para más información sobre Orlando, lee su biografía.

Aprovechamos esta oportunidad para hacerle algunas preguntas a Orlando sobre su interés en el espacio y sobre cómo el estudio de otros planetas ayuda a avanzar el estudio de la Tierra.

NASA ESW Español: ¿De dónde es y cómo se interesó en el espacio?

Orlando Figueroa: Soy oriundo de Puerto Rico donde viví hasta la edad de 23 años, cuando me gradué de la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Mayagüez y empecé a trabajar para la NASA. Desde pequeño me interesó el espacio. En los fines de semana los canales de televisión daban documentales de aeronáutica y el espacio de la NASA, que me mantenían anclado al televisor, especialmente las misiones a la Luna.

ESW: Usted ha jugado varios papeles en NASA, ¿nos puede contar alguna de sus experiencias favoritas en la agencia?

OF: Toda mi carrera con la NASA fue un sueño hecho realidad. Mis mejores experiencias fueron con los proyectos del Explorador del Trasfondo Cósmico (COBE), las Misiones Exploradoras Pequeñas (SMEX) y, por supuesto – mi favorito, el programa de exploración de Marte.

ESW: ¿En qué reside el atractivo de Marte?

OF: Marte siempre ha tenido un atractivo especial y algo misterioso. ¿Han notado la tendencia a asociar seres extraterrestres con Marte? Aparte de la Luna, es el cuerpo celestial al que podemos llegar mas fácilmente. Cada dos años podemos enviar sondas a Marte, las cuales se toman unos 7 meses en llegar. Se cree que parte de su superficie estuvo forrada de agua en el pasado (millones de años atrás) y que su clima fue más templado, creando condiciones más propensas al desarrollo de algún tipo de vida. Es el primer lugar donde podemos probar las teorías de vida extra terrestre.

ESW: ¿Cuál es el vínculo entre las ciencias planetarias y las ciencias terrestres?

OF: Entender el origen y la evolución de los planetas en nuestro sistema solar u otros (cuando la tecnología lo permita) nos ayuda a entender nuestro planeta. La Tierra pasó por muchos cambios cataclísmicos que borraron mucha de su infancia, transformando su superficie. Planetas como Marte pueden ayudarnos a reconstruir esa historia o, en el caso de Venus, a entender cómo la atmósfera puede evolucionar hasta convertirse algo inhóspita.

ESW: ¿Y viceversa? Por ejemplo, si Curiosity encuentra señales de vida en Marte, ¿nos ayudará a entender la vida terrestre mejor?

OF: Sabemos que la vida es tenaz y que puede sobrevivir en condiciones ambientales extremas. La radiación en la superficie de Marte es extrema; si Curiosity encuentra alguna señal de vida, nos dará aún más evidencia de cómo los organismos se adaptan a su ambiente para sobrevivir.

ESW: Además de buscar rastros de vida, Curiosity tiene muchos instrumentos para investigar. ¿Cuántos papeles de Exploradores Terrestres estará cumpliendo?

OF: Curiosity cumple papeles de científicos geólogos, biólogos, y químicos, e ingenieros de cómputos y comunicación. Es un laboratorio ambulante exquisito. No es tan eficiente como los humanos explorando y estudiando en la Tierra dado que todos sus pasos son muy cautelosos y limitados por la distancia y la necesidad de planificarlo todo poco a poco, pero es un logro maravilloso para la ciencia y la ingeniería.

Esta imagen fue tomada por una de las cámaras en Curiosity. Los científicos están sumamente interesados en los cambios geológicos que se muestran. Es a través del estudio de esos cambios y la evidencia que han atrapado, que la historia de un planeta y la vida en él (si es que existió) se descubre.

Falda del Monte Agudo (Mount Sharp Flank) en el cráter Gale.  Curiosity se encuentra a 7 kilómetros de distancia. Credit: NASA
Falda del Monte Agudo (Mount Sharp Flank) en el cráter Gale. Curiosity se encuentra a 7 kilómetros de distancia. Crédito: NASA

ESW: Si usted fuera a montar una tripulación para ir a Marte, ¿con qué tipo de exploradores terrestres piensa que deberíamos contar?

OF: El conocimiento adquirido a través de las sondas en Marte, incluyendo a Curiosity, nos ayuda a dar un paso más para prepararnos a que los humanos tomen su lugar. Cuando estemos listos debemos contar con ingenieros, matemáticos, científicos como los que mencione anteriormente y, por supuesto, médicos.

ESW: ¿Qué le gustaría estudiar a usted si estuviera haciendo otra cosa?

OF: A mi me encantaría estudiar la astrobiología. Encuentro fascinante el estudio de los orígenes y el desarrollo de la vida, y la posibilidad de que exista en otros lugares.

ESW: ¡Muchas gracias!

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